Alerta en la ciencia: Riesgo de falsos positivos de oxígeno en busca de vida en otros mundos

Una nueva investigación sugiere la recreación varios escenarios en los que un planeta sin vida, que gire alrededor de una estrella similar al Sol, podría generar oxígeno en el futuro.

14 de abril, 2021 | 18.45

Científicos de la Universidad de California, Santa Cruz aseguran que hay formas de obtener oxígeno en las atmósferas de planetas, hasta el momento, sin vida. Se trata de un estudio que explora la evolución geoquímica y térmica del manto y la corteza del planeta, así como las interacciones entre la corteza y la atmósfera. A partir de esto, y gracias a la evolución, podrían desarrollar el elemento que posibilita la vida en la Tierra. A su vez, señalan la necesidad de telescopios de próxima generación para llegar a esos planetas y poder así caracterizar entornos planetarios y buscar evidencia de vida más allá del  oxígeno.

"Esto es útil porque muestra que hay formas de obtener oxígeno en la atmósfera sin vida, pero hay otras observaciones que puede hacer para ayudar a distinguir estos falsos positivos de los reales", compartió en AGU Advances Joshua Krissansen-Totton, uno de los autores del informe elaborado en el Departamento de Astronomía y Astrofísica de la UC Santa Cruz. "Para cada escenario, tratamos de decir lo que su telescopio necesitaría poder hacer para distinguir esto del oxígeno biológico", propuso.

Para llegar a esto, los investigadores se basaron en modelos digitales que detallan de lado a lado la evolución de los planetas rocosos, comenzando desde sus orígenes fundidos y extendiéndose a lo largo de miles de millones de años de enfriamiento. A partir de esto, plantearon variaciones en los elementos volátiles de los modelos planetarios y arribaron a varios resultados.

"Si se ejecuta el modelo para la Tierra, con lo que pensamos que era el inventario inicial de volátiles, se obtiene de manera confiable el mismo resultado cada vez: sin vida, no se obtiene oxígeno en la atmósfera", dijo Krissansen-Totton. "Pero también encontramos múltiples escenarios en los que se puede obtener oxígeno sin vida", adelantó.

Por ejemplo, un planeta que se parece a la Tierra pero que comienza con más agua terminará con océanos muy profundos, lo que ejercerá una inmensa presión sobre la corteza. Esto detiene los procesos como el derretimiento o la erosión de las rocas que eliminarían el oxígeno de la atmósfera. En el caso contrario, donde el planeta comienza con una cantidad menor de agua, la superficie del magma del planeta (inicialmente fundido) puede congelarse rápidamente mientras el agua permanece en la atmósfera y habilita la acumulación de oxígeno a medida que el agua se divide y el hidrógeno se escapa.

Recreación de la superficie de Venus

"La secuencia típica es que la superficie del magma se solidifica simultáneamente con el agua que se condensa en océanos en la superficie", detalló el investigador. "En la Tierra, una vez que el agua se condensaba en la superficie, las tasas de escape eran bajas. Pero si se retiene una atmósfera de vapor después de que la superficie fundida se solidifica, hay una ventana de aproximadamente un millón de años en que el oxígeno puede acumularse porque hay altas concentraciones de agua en la atmósfera superior y no hay superficie fundida para consumir el oxígeno producido por el escape de hidrógeno ", agregó.

Habría formas de obtener oxígeno en planetas como Venus

Otro de los escenarios recreados digitalmente por los científicos de California sugiere al planeta Venus que tiene con altibajos a la comunidad científica puesto que distintas investigaciones sugieren tanto la posibilidad de vida o todo lo contrario. La presencia de oxígeno en la atmósfera del planeta que por lo demás es como la Tierra comienza con una suerte de efecto invernadero cataclísmico que hace que la superficie sea demasiado caliente para que el agua se condense en la atmósfera. "En este escenario similar a Venus, todos los volátiles comienzan en la atmósfera y pocos quedan en el manto para desgasificarse y absorber oxígeno", completó Krissansen-Totton.

 

*Con información de Europa Press

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